Blog Spam and Spam Blogs (1)

11 09 2008

Flickr.com cursedthing (CC)

We all get our spam once in a while. Most of the time spamfilters block them. Askismet works well at this blog. Often you recognize spam by the hyperlinks or the words, i.e. “viagra”.

But sometimes spam is not so obvious. In 2 separate post I would like to give some examples of less obvious blog spam, spamblogs and something in between.

Acccording to wikipedia:

Blog spam is done by automatically posting random comments or promoting commercial services to blogs. Any web application that accepts and displays hyperlinks submitted by visitors may be a target.

Conversely, spam blogs are usely fake weblogs where content is often either inauthentic text or merely stolen (scraped) from other websites.

All spam artificially increases the site’s search engine ranking, which often results in the spammer’s commercial site being listed ahead of other sites for certain searches, increasing the number of potential visitors and paying customers.

Blogs & Spam: “Spam” by request?

David Rothman describes at his blog how he is often mailed by people asking him to post about their site, which often is “just a lousy site solely meant for pharma marketing”. He refuses if the site isn’t really useful, but apparently many of his fellow health bloggers aren’t that fussy, since those particular sites often manage to get mentioned on other health blogs anyway. David hopes that the blog-reader will read through this, but is that really the case? The blogger may be considered an expert in the field (that’s why he receives an email) and people may be inclined to take his word for granted. Striktly taken this may not be spam, but it sure works the same way.

Spam Blog (1). “Spam” hidden behind “Breaking Health News”

About a week ago, I had a look at WordPress.com and saw an interesting featured post with the (WordPress) tag “Health”.
At WordPress “Featured Posts” are at the top of a tag list -in this case “Health”-, which increases traffic to such posts). The subject captured my attention, because it was about Addison’s disease (which I have). I read it.

Somebody with primary Addison (Primary Adrenal failure, which leads to inability to make the hormones cortisol, aldosterone and dehydroepiandrosterone (DHEA)) asked whether the menstrual irregularity she developed a year ago could be caused by the replacement therapy with Hydrocortisone and Fludrocortisone and if this could lower her fertility.

The answer (see here) was rather lengthy, it discussed the causes of menstrual irregularity, primary Addison’s disease, replacement therapy, that (the often not replaced) DHEA might improve general well-being, and finally comes to possible explanations:

  • changes in menstrual cycle could be related to too much or too little of the replacement hormones
  • recurrence of menstrual cycles was reported in one patient treated with DHEA (also considered as a supplement, by the way).
  • advice: consultation of an endocrinologist.

Nothing really wrong with this. However a more plausible explanation wasn’t mentioned, i.e. that the reduced cycling might be due to the disease itself. Nowadays the main cause for primary Addison is auto-immunity, and auto-immunity often doesn’t come alone. Gonadal failure can occur in approximately 5% of the woman with auto-immune Addison’s (Williams Textbook of Endocrinology, E-medicine).
For instance in 100 Dutch patients the distibution was as follows

… In 47% of the patients with autoimmune Addison’s disease at least one other autoimmune disorder was present. Primary hypothyroidism had the highest prevalence (20.5%), followed by vitiligo (9.6%), non-toxic goiter (8.4%), premature menopause (7.3% of the women) (….).
From: P.M.J. Zelissen et al, J Autoimmun. 1995 Feb;8(1):121-30.

I tried to place a comment. However, comments were closed (at the date of posting). Odd. I must say that I already found it weird for a patient to start with I actually have an interesting question.” No one says that, but rather:

Help, I’ve Addison and my menses become irregular, I want to have children, so I’m afraid that I’m becoming less fertile. Can this have anything to do with the corticosteroids I take?”

An even closer look points out that:

  • both the Q & the A are written by the same person.
  • The automatically generated “Possibly Related Posts” only link to posts at the same blog
  • as do all “so called comments” (so a kind of self-ping).
  • There is no info whatsoever about who is behind this site.
  • The tab “About” is really the tab Pharmacy Store, where a bunch of “high quality medications” are offered.
  • If I click on fosamax (which a lot of ex-Cushing (panhypopituitary) Addisonpatients need), I ‘m linked to a really (recognizable) commercial site: see here

Is this so bad? Well at least as bad as a lot of commercial-pills-selling-sites that don’t look like commercial-pills-selling-sites. It is quite misleading to use a blog on “breaking Health news” as a cover-up for real intentions: selling. Readers cannot respond, only trackback. Furthermore, in this particular case, the information was not really adequate for patients either (although “partially prepared” by pharmD candidates). One may also wonder why such a post becomes the featured Health blog at WordPress. Well, it will have suited them (and their tag “health” is well-thought-out).

But there are better (or really worse) examples of real spam blogs. Two examples will be given in the next post (see here).

Flickr.com cursedthing

———————-

We hebben allemaal wel eens last van spam. Meestal wordt spam wel door spamfilters geblokkeerd. Askismet houdt in ieder geval het nodige tegen op dit blog (700 spam). Vaak herken je spam wel aan de (vele) hyperlinks of termen als “Viagra”.

Soms is echter niet zo duidelijk dat het om spam gaat. In tenminste 2 berichten wil ik voorbeelden geven van minder evidente blogspam, spamblogs en wat daar tussenin zit. Het zijn dingen waar ik toevallig tegenaan gelopen ben.

Eerst wat definities. Volgens Wikipedia :

Blog spam is done by automatically posting random comments or promoting commercial services to blogs. Any web application that accepts and displays hyperlinks submitted by visitors may be a target.

Conversely, spam blogs are usely fake weblogs where content is often either inauthentic text or merely stolen (scraped) from other websites.

All spam artificially increases the site’s search engine ranking, which often results in the spammer’s commercial site being listed ahead of other sites for certain searches, increasing the number of potential visitors and paying customers.

Blogs & Spam: “Spam” op verzoek?

David Rothman vertelt op zijn blog dat hij vaak een verzoek per mail krijgt om een post te plaatsen over een bepaalde site, terwijl het gewoon om een belabberde farmaceutisch e-commerce site gaat. David weigert dit als de site slecht is/zijn lezers niets biedt, maar kennelijk zijn z’n collega bloggers niet zo kieskeurig: vaak worden dergelijke sites binnen no time wel op andere gezondheidsblogs besproken. David hoopt dat de lezers van dergelijke blogs hier doorheen kijken, maar ik vraag me af of dat werkelijk zo is. Degene die erover schrijft op zijn blog wordt al gauw als expert gezien (daarom kreeg hij ook dat verzoek) en lezers zullen al gauw geneigd zijn wat hij bespreekt voor waar aan te nemen. Strikt genomen is dit wellicht geen spam, maar het resultaat is hetzelfde.

Spam Blog (1). “Spam” verborgen achter “Breaking Health News”

Ruim een week geleden zag ik een interessante post bij de “featured posts on Health” bij WordPress.com.
Bij WordPress komen “Featured Posts” bovenaan de posts met een bepaalde tag, in dit geval “Health” te staan. Ze worden daarmee extra in het zonnetje gezet en krijgen extra veel bezoek. Maar in dit geval trok ook het onderwerp mijn aandacht, omdat ik het zelf heb: de ziekte van Addison.

Iemand met primaire Addison (uitval van de bijnieren waarbij de oorzaak in de bijnieren zelf ligt, niet in de aansturing. Hierdoor worden de hormonen cortisol, aldosteron en dehydroepiandrosterone (DHEA) niet meer gemaakt) stelde een vraag over haar sinds een jaar vaak uitblijvende menstruatie. Ze wilde weten of dit iets te maken kon hebben met de substitutietherapie met Hydrocortison and Fludrocortison.

Het antwoord (zie hier) was nogal weinig to the point. Het volgende werd breeduit besproken: de oorzaken van onregelmatige menstruatie i.h.a., primaire Addison, substitutietherapie, dat het vaak niet gesubstitueerde DHEA (eigenlijk ook vaak gebruikt als voedingssupplement) de kwaliteit van leven kan verbeteren, om tot slot met enkele mogelijke verklaringen te komen:

  • veranderingen in de menstruatiecyclus kunnen samenhangen met te weinig of te veel vervangende hormonen (maar niet door fysiologische doses, hetgeen het streven is bij vervanging).
  • één patient kreeg weer een normale cyclus na gebruik van DHEA (overigens werden ook de andere hormonen beter ingesteld)
  • tot slot een algemeen advies; ga naar je endocrinoloog.

Hier is niet echt wat mis mee (vooral met het laatste advies). Zij het dat een voor de hand liggende verklaring niet genoemd wordt, namelijk dat een onregelmatige cyclus en verlaagde vruchtbaarheid ook kunnen samenhangen met de ziekte zelf. Tegenwoordig is de belangrijkste oorzaak voor primaire Addison autoimmuniteit (afweerreactie tegen eigen weefsels/organen) en autoimmuniteit komt vaak niet alleen. Uitval van de geslachtsorganen kan in zo’n 5% van de patienten met primaire Addison voorkomen (Williams Textbook of Endocrinology, E-medicine).
Bij 100 Nederlandse patienten was de verdeling bijvoorbeeld als volgt:

… In 47% of the patients with autoimmune Addison’s disease at least one other autoimmune disorder was present. Primary hypothyroidism had the highest prevalence (20.5%), followed by vitiligo (9.6%), non-toxic goiter (8.4%), premature menopause (7.3% of the women) (….).
From: P.M.J. Zelissen et al, J Autoimmun. 1995 Feb;8(1):121-30.

Ik probeerde een reactie te plaatsen op de blogpost, maar dat was niet meer mogelijk. Nou ja niet meer: het was de dag dat het bericht geplaatst was. Raar. Ik moet zeggen dat ik al mijn wenkbrauwen fronsde bij het zien van de aanhef I actually have an interesting question.” geen patient begint zo, maar zegt eerder:

Help, Ik heb Addison. Mijn cycli worden onregelmatig en ik wil nog graag kinderen hebben, dus ik ben bang dat ik minder vruchtbaar wordt. Kan dit komen door de corticosteroiden die ik ter vervanging inneem?”

Geintrigeerd ging ik verder op zoek.

  • De Q & de A bleken door dezelfde persoon geschreven.
  • De automatisch gegenereerde “Possibly Related Posts” linken alleen naar berichten op het blog zelf.
  • Dat geldt ook voor alle commentaren (een soort zelf-ping).
  • Er is nergens info over wie er achter de site zit.
  • De tab “About”/”Over” is eigenlijk de link naar de “Pharmacy Store“, waar een reeks “high quality medications” wordt aangeboden.
  • Als je bijvoorbeeld op fosamax (vaak gebruikt door ex-Cushing Addisonpatienten) klikt kom je op een duidelijk herkenbare commerciele site terecht: zie hier

Is dit zo erg? Nou dit blog is net zo erg als die pillen-verkopende websites die er niet uitzien als pillenverkopende websites. Het is nogal misleidend om je blog te presenteren als een blog over “breaking Health news” om je werkelijke bedoelingen te verbloemen: pillenverkoop. Lezers kunnen niet reageren, alleen trackbacken. Verder was de informatie ook voor patienten niet helemaal volledig. Je kunt je ook afvragen hoe zo’n blog nou een featured Health blog bij WordPress wordt. Nou, het was wel lekker meegenomen (en ze kennen niet voor niets de tag “Health” toe).

Maar er zijn betere (or eigenlijk slechtere) voorbeelden van echte spam blogs. In de volgende post (zie hier) zal ik er twee bespreken.

About these ads

Actions

Information

One response

15 09 2008
Blog Spam and Spam Blogs (2) « Laika’s MedLibLog

[…] Spam and Spam Blogs (2) 14 09 2008 In a previous post I gave two examples of Health Blogs that are really pills-selling-sites. In this post I will show […]

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s




Follow

Get every new post delivered to your Inbox.

Join 611 other followers

%d bloggers like this: